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O cavalo, o drone e a luta épica pelo sucesso no jogo

Uma história longa, no mundo das apostas esportivas em andamento, frações de segundo podem equivaler a muito dinheiro.

NA HORA DO ALMOÇO NO Dia da Mentira de 2019, uma van branca parou na beira da estrada de Moulsham Hall Lane, em Chelmsford. Dentro estavam três homens, Michael McCool, Simon Peters e Jason Bishop, que haviam feito a viagem de Melton Mowbray até aquele local logo além dos limites do Hipódromo de Chelmsford City, antes de um dia de corrida de cavalos.

Com algum tempo ainda antes da primeira corrida, o trio descarregou uma caixa de plástico preta e dura da van e correu para um campo próximo. Aqui, eles desembalaram um drone DJI Matrice 200 e o lançaram, com Peters nos controles enviando-o voando perto do autódromo. Primeiro, eles testaram o drone, enviando-o 16 metros no ar por 30 segundos, depois subindo novamente várias vezes, atingindo alturas de 113m. Bishop ficou de olho no quadricóptero do campo abaixo como observador de segurança, caso Peters o perdesse de vista.

Enquanto isso, na traseira da van, McCool assistiu a um monitor de TV transmitir imagens ao vivo da câmera de bordo do drone. Ele verificou que seu ponto de vista aéreo lhes oferecia uma visão de cada curva do curso, antes de trazer o drone de volta ao chão. Às 13h32, o drone voltou a voar, pairando a 56m. Desta altura, os homens assistiram a um cavalo chamado Shorter Skirt, com chances de 7/2, vencer o favorito Fen Breeze na corrida de abertura.

Enquanto seguiam as imagens do drone da traseira do Ford Transit, os homens começaram a fazer apostas online enquanto as corridas estavam em andamento. Usando um programa chamado Betfair Betting Assistant, McCool dividiu sua atenção entre o fluxo de vídeo do drone e a tela de um MacBook Air, no painel do qual estavam escritas exortações como “Vá [sic] os jóqueis são!”

Mas, enquanto o trio de apostadores habilitados para drones estava focado na ação, a equipe do Chelmsford City Racecourse estava com os olhos focados nos céus.

Brian Wakefield, o gerente de instalações do hipódromo, foi informado de que algo estranho estava acontecendo: um apostador no hipódromo que estava apostando continuou vendo as chances mudarem no meio da corrida e suspeitou que alguém, em algum lugar, deveria ter uma vantagem. Isso “sugeriria que alguém estava apostando em imagens ao vivo”, escreveu Wakefield mais tarde em um comunicado policial. “Eu tinha um palpite de que isso seria de um drone ou algo semelhante.”

Wakefield e um colega saíram do autódromo, dirigindo pelo lado de fora da pista até encontrarem a van branca. Eles estacionaram o carro e confrontaram os operacionais dos drones; McCool e seu bando de homens continuaram voando, e a polícia foi chamada.

Por volta das 14h30, os primeiros policiais chegaram ao local. Cinco policiais acabaram visitando o local, incluindo o gerente de drones da polícia de Essex. Wakefield disse aos policiais que acreditava que os drones estavam sendo usados ​​para dar às pessoas na van uma vantagem injusta sobre os apostadores comuns e – de acordo com a declaração de um policial na época – “estavam filmando corridas de cavalos ao vivo e transmitindo-as ao redor do mundo. ” (McCool, um ex-soldado atarracado e de fala rápida, nega que tenha sido esse o caso.)

O drone foi confiscado pela polícia e acusações feitas contra McCool e Peters por voarem sobre uma área congestionada. Em 5 de março de 2020, no entanto, as acusações foram retiradas. “O CPS [Crown Prosecution Service] formou a opinião de que não havia provas suficientes […] para fornecer uma perspectiva realista de condenação”, escreveu um juiz, e fez o CPS pagar a McCool e Peters £ 58.004 em honorários legais. O juiz também disse que a polícia cometeu uma “aparente má interpretação da lei” ao dizer que o trio estava pilotando seu drone perigosamente.

McCool sentiu-se vingado. Mas o estabelecimento de corridas de cavalos não iria desistir tão facilmente.

CORRIDA DE CAVALOS É UM GRANDE negócio, com cerca de 9 bilhões de libras em apostas feitas todos os anos, atraindo jogadores profissionais e apostadores casuais fazendo pequenas apostas todas as semanas.

Embora muitas pessoas façam apostas antes de um jogo esportivo, as apostas online significam que os apostadores também podem apostar no resultado de corridas e jogos enquanto um evento está em andamento. As apostas “em andamento” ou “em jogo” podem incluir escolher o vencedor de uma corrida de cavalos depois que os cavalos partirem, ou apostar no próximo time de futebol para ganhar um escanteio ou um tiro livre no meio do jogo, com mudanças dinâmicas chances. A maioria das pessoas participa de apostas em andamento assistindo a transmissões de TV de eventos esportivos em casas de apostas ou através de sites de casas de apostas – mas, dependendo de onde a filmagem está vindo, a latência pode estar entre 0,5 e três segundos atrás da ação em tempo real .

O envio do sinal das câmeras para o equipamento de transmissão local leva entre meio segundo e um segundo inteiro de atraso; transmitir esse sinal para satélites e depois para telas em casas e casas de apostas em todo o mundo adiciona aproximadamente a mesma quantidade. Isso significa que as pessoas que apostam em casa ou nas lojas estão agindo com base em informações um pouco desatualizadas – e qualquer pessoa que possa reduzir essa latência pode obter uma vantagem.

Nas corridas de cavalos profissionais, leva uma fração de segundo para uma corrida mudar completamente de rumo, então se um apostador perceber que um cavalo em segundo lugar está fazendo uma cobrança atrasada antes de qualquer outro, ele pode apostar na vitória quando as probabilidades são mais favoráveis.

A Gambling Commission, que supervisiona as apostas no Reino Unido, examinou as apostas ao vivo pela última vez em setembro de 2016 e descobriu que poderia ser usada para obter uma vantagem, mas que não era um problema institucional para o setor. “As apostas ao vivo não parecem gerar riscos adicionais específicos aos objetivos de licenciamento, desde que os clientes de apostas estejam suficientemente cientes de sua posição e das respectivas posições de outros jogadores e operadores de apostas”, explica a Comissão em seu site. “Não consideramos necessário intervir para evitar que alguns players usem a tecnologia para obter vantagem em termos de velocidade de informação, desde que fique claro para todos os players que isso pode ser feito.”

A Gambling Commission também analisou o uso do acesso a dados e imagens em tempo real, e o que chamou de “courtsideing” – transmissão de informações ao vivo de espectadores em eventos esportivos sobre momentos importantes em corridas ou partidas – e decidiu que não era trapaça. Eles, no entanto, esclareceram que “a prática pode […] violar os termos e condições de entrada de um torneio”.

Chelmsford não foi a primeira vez que McCool e seus associados tentaram usar um drone para ajudar em seus esforços de apostas em andamento. A McCool contrata pessoas para obter cobertura de drones em dezenas de eventos esportivos toda semana. Ao transmitir imagens de câmeras de drones com menos de meio segundo de latência, eles pretendem obter uma vantagem de uma fração de segundo sobre os apostadores que confiam na mídia tradicional. Os associados de McCool recebem uma parte de 50 por cento dos ganhos de qualquer semana; 30 por cento vão para ele, Peters e um terceiro parceiro de negócios; e 20% vão para financiar a manutenção dos equipamentos e drones. McCool diz que tende a investir cerca de £ 30.000 por semana em apostas. A quantia que você ganha “varia de um dia para o outro”, diz Peters. “É provavelmente cerca de £ 200 por dia, em média. Ele paga as contas e eu escolho meu próprio horário.”

Nas duas semanas anteriores ao confisco do DJI Matrice 200 em Chelmsford, os registros de voo mostram que ele havia voado em 13 outros hipódromos – de Nottingham a Wetherby, Newbury a Uttoxeter, Ludlow e Lingfield, bem como uma estada no Condado de Kildare no norte Irlanda. Um dia, quando falamos, McCool está pilotando drones perto de quatro pistas de corrida, obtendo imagens de 25 corridas diferentes. “Tínhamos seis equipes diferentes em um ponto, indo para as pistas diferentes e depois enviando [as filmagens] de volta para nós no escritório”, diz Peters.

Mas nem todo mundo está feliz com a presença de drones em eventos de corridas de cavalos. As apostas são uma indústria de £34,4 bilhões no Reino Unido . Cerca de três em cada quatro libras são apostadas online. O futebol é um grande mercado para apostas online, respondendo por 38% do faturamento, mas as corridas de cavalos vêm em segundo lugar, representando um terço da receita. As apostas “não remotas” – ou offline – são uma indústria de £ 8 bilhões, com 96 por cento das apostas feitas “fora do curso” nos balcões das casas de apostas de rua. Mas não são apenas as casas de apostas que lucram com cada aposta feita. A casa, que quase sempre ganha, inclui donos de pistas de corrida.

Embora as acusações de Chelmsford contra McCool e Peters tenham sido retiradas, as pistas de corrida ainda estão tentando impedir que os operadores de drones voem perto de seus eventos. Em fevereiro de 2021, um dos maiores proprietários de hipódromos do país, o Arena Racing Group, serviu um aviso antes da ação legal – essencialmente, uma ameaça de eventualmente levar alguém ao tribunal – para os pilotos de drones cavalheiros que continuam decolando em dezenas de corridas de cavalos todo o país todas as semanas. (O advogado de McCool contestou a carta, e McCool afirma que não teve notícias do proprietário da pista de corridas.)

“Encontramos um nicho e eles não gostam disso”, diz McCool.

MCCOOL, um homem de 49 anos com uma presença brilhante, passou a última década tentando ganhar uma polegada no estabelecimento de corridas. Ele nasceu no condado de Antrim, na Irlanda do Norte, onde seu pai era um treinador de galgos de sucesso. Ele serviu na primeira Guerra do Golfo com o regimento da Guarda Irlandesa, mas seu tempo nas forças chegou ao fim quando ele tinha 26 anos e desenvolveu um adenoma hipofisário, um tumor benigno que pressiona a ponte óptica. Depois de vários anos saltando entre a Grã-Bretanha e a Irlanda do Norte, ele acabou como treinador de galgos em Melton Mowbray.

McCool foi um treinador relativamente bem-sucedido em meados dos anos 2000; notícias contemporâneas mostram alguns de seus cães, incluindo um chamado Slick Kid, vencendo corridas em Walthamstow, Coventry e Nottingham. O Racing Post escreveu em 2005, após a vitória em Walthamstow: “Embora Slick Kid não seja de forma alguma um vencedor prolífico – este foi seu quinto sucesso em uma carreira de 26 corridas – ele tem o incrível talento de vir bem na hora certa, com três desses sucessos chegando às finais, vitórias que renderam às conexões saudáveis ​​£ 9.250 em prêmios em dinheiro.”

Quando Slick Kid venceu o Nottingham Guineas em março de 2005, ele estava cotado em odds de 12/1. A vitória do cão no Coventry Derby em agosto daquele ano foi outra surpresa, já que ele era um forasteiro 8/1. Em dezembro, venceu a corrida Racing Post Stayers, apesar de começar a apostar em 25/1. Nenhum dos resultados atraiu McCool para o estabelecimento de corridas. “É aqui que começa a animosidade”, diz ele. “Eles me odiavam porque eu tirei tantas vantagens táticas.”

Enquanto ele nega veementemente trapacear, McCool diz: “Eu gostava que meus cães ganhassem sempre que queríamos que eles ganhassem, e não quando eles deveriam ganhar. Eu era uma pessoa astuta. É basicamente assim que eu colocaria.”

Ele estava ganhando atenção indesejada e procurou uma saída para as corridas de galgos. Ele começou a jogar pôquer, comprando £ 200 mais £ 20 de apostas em um jogo de no-limit hold’em no Grosvenor Casino em Luton em janeiro de 2006. Ele ficou em segundo lugar, embolsando £ 6.133. Torneios em Walsall, Bolton, Essex, Dublin e Newcastle durante o próximo ano ou mais lhe renderam pagamentos cada vez maiores quando ele começou a ganhar: £ 18.000 no Christmas Cracker de 2006 em Luton foi seguido por um prêmio de € 40.000 em Dublin por vencer o Irish Campeonatos de Poker. Ao longo de uma carreira de cinco anos no circuito de pôquer europeu, McCool ganhou pouco menos de meio milhão de dólares em torneios oficiais. “Isso não é nada”, diz ele. “São apenas competições oficiais. Eu tocava na maioria das noites em locais diferentes em Londres.” Ele também começou a ficar amigo daqueles de quem se sentava do outro lado da mesa.

Foi um de seus colegas jogadores que o apresentou às apostas in-running. A ideia era bastante simples: você visitava uma pista de corrida, abria a câmera do seu celular e transmitia ao vivo as corridas, para que as pessoas pudessem apostar nela – inclusive você. O primeiro dia de apostas de McCool foi em Uttoxeter em 2006. Sua reação? “’Jesus, isso é fácil.’ Era isso. Dentro de três ou quatro semanas, eu estava fazendo isso em tempo integral.”

Em 2011, a escala de sua empresa de apostas estava ficando tão grande que McCool decidiu que precisava de ajuda. Ele foi apresentado a Peters, que na época trabalhava no supermercado nos fins de semana ao lado de seu papel em tempo integral como assistente administrativo de uma companhia de seguros em Leicester. Peters aproveitou a chance.

Logo, os dois homens estavam na estrada para Nottingham Racecourse. Sua operação começou bastante low-tech. Antes do DJI Matrice 200 e de uma falange de outros drones, havia um Nissan NV400 desgastado e surrado.

Eles dirigiram a van perto do Nottingham Racecourse em 10 de abril de 2013 e estacionaram. Peters ficou ao lado do veículo segurando uma câmera Panasonic com um zoom óptico de 90x conectado a um DVD player, transmitindo as imagens enquanto McCool começou a fazer apostas que aproveitavam a baixa latência de estar perto do curso. “É tudo sobre qual vantagem você pode obter”, diz McCool. “Você precisa de uma vantagem. Você não pode se classificar como um jogador profissional se não tiver uma vantagem. Se você não tem vantagem, você é apenas um jogador; alguém apostando no bingo e no netball peruano.”

Essas vantagens foram adquiridas de maneiras estranhas nos primeiros dias. Em maio de 2013, McCool e Peters tiveram a ideia de contratar um colhedor de cereja verde escuro para obter um melhor ponto de vista da pista em Perth. Peters, que deixou seu emprego de fim de semana na Cooperativa em Melton Mowbray algumas semanas depois de se juntar a McCool em uma viagem de jogo e deixou seu emprego em período integral cerca de seis meses depois, era uma espécie de cobaia para alguns dos mais tentativas bizarras. Ele foi enviado para cima de uma árvore perto do Southwell Racecourse e foi vadeando por um rio perto de Huntingdon, deitado encharcado e no frio congelante enquanto anunciava os resultados. Ele foi depositado em um arbusto em Wolverhampton com a ajuda de três escadas extensíveis, vestido com um terno ghillie.

Houve acertos e erros. “Fomos esfolados algumas vezes”, diz McCool. “Esquecemos e tivemos que vender malditos computadores só para trabalhar. Então nós fomos e ganhamos dois mil de £ 200 a £ 300 na loja de penhores.”

QUANDO OS DRONES SE TORNARAM baratos e prontamente disponíveis, McCool e seus associados viram uma oportunidade imperdível. “Algumas outras pessoas estavam fazendo o que estávamos fazendo”, diz Peters. “Isso se chama ‘twitching’: assistir do lado da pista. Um deles comprou um drone e nos mostrou o que estava fazendo. Isso foi no final de 2018. Foi nessa época que compramos nosso primeiro.”

McCool e Peters viajaram para Sedgefield em meados de março de 2019 para fazer um curso de Permissão para Operações Comerciais, ou PfCO. O treinamento os ensinou a pilotar drones com segurança e os aconselhou sobre as regras sobre voar sobre áreas congestionadas.

Vinte dias depois, eles foram parados em Chelmsford. Naquela época, eles levavam o drone para uma pista de corrida diferente quase todos os dias. Enquanto o policial que confiscou o quadricóptero na beira da estrada guardou o drone e seu equipamento, o irlandês do norte brincou com seu colega: “Ainda bem que temos três drones, então”.

O uso de drones encontrou um nicho específico desde que as reuniões de corridas de cavalos foram realizadas a portas fechadas em junho de 2020. A pandemia de coronavírus tirou outras oportunidades de apostas presenciais – as pessoas costumavam comprar ingressos para as corridas não porque estivessem particularmente interessadas no ação, mas porque lhes daria uma vantagem de uma fração de segundo sobre aqueles que não estavam na pista – mas provou ser um benefício para aqueles que procuravam usar drones.

Um dos principais problemas para os pilotos de drones é a segurança. Os regulamentos impedem as pessoas de pilotar um drone sobre um local lotado. Os pilotos contornam isso voando para longe da pista, mas o fato de não haver milhares de pessoas amontoadas nas arquibancadas facilita as coisas.

Um porta-voz da Arena Racing Company, que administra 16 pistas de corrida de cavalos e duas pistas de galgos, e responde por quatro em cada dez corridas que acontecem no Reino Unido, relata “crescimento significativo no número de drones pilotados em reuniões de corrida”. Isso se deve em parte aos avanços na tecnologia de drones e em parte aos aspectos práticos durante a pandemia de coronavírus: muitos apostadores que assistiram da pista para obter uma vantagem sobre as fotos televisionadas não foram permitidos perto das pistas de corrida devido às diretrizes do governo. O porta-voz diz que “há uma série de preocupações associadas a isso, em primeiro lugar a segurança dos participantes, tanto humanos quanto eqüinos”, e afirma ter tido incidentes de drones não autorizados caindo nos hipódromos da empresa ou perto deles nos últimos meses.

Falando com os da indústria, eles tendem a concordar que as apostas baseadas em drones são uma coisa ruim. Proprietários de pistas de corrida como a ARC argumentam que a transmissão das imagens pode ser uma violação dos direitos de transmissão, que valem cerca de £ 100 milhões por ano para pistas de corrida.

“Não há como saber onde e por quem essas transmissões estão sendo usadas”, diz o porta-voz da ARC. “Em um ambiente em que os controles de jogos de azar estão sob escrutínio significativo, não pode ser certo que esses operadores tenham uma maneira tão simples de explorar as brechas e potencialmente expor os vulneráveis ​​a rotas não licenciadas para apostas. Além disso, cria uma preocupação significativa para todos os esportes e eventos ao vivo sobre sua capacidade de organizar eventos e controlar seus próprios negócios, nos quais eles investiram milhões de libras”.

Barry Orr, chefe de relações públicas da Betfair, tem uma perspectiva semelhante. “Do nosso ponto de vista, qualquer coisa que prejudique a integridade das imagens ao vivo não é o ideal”, diz ele.

A British Horseracing Authority se recusou a falar sobre esta história, referindo-me à Racecourse Association (RCA), que representa 59 hipódromos em todo o Reino Unido. Paul Swain, gerente de marca e experiência da RCA, recusou uma entrevista, alegando “processos legais em andamento”.

Um dos argumentos da indústria de corrida contra os drones é que o esporte depende muito de seus direitos de transmissão de TV ao vivo, e ainda mais desde que a pandemia interrompeu o acesso à receita de ingressos. Mas McCool diz que as únicas pessoas que assistem às imagens de seu enxame de drones é ele mesmo, e aqueles que trabalham para ele, sentados na parte de trás de suas vans Transit ou em sua fazenda Melton Mowbray. (Houve uma vez em que McCool, por meio da conta do Twitter de sua empresa Foxfly, ofereceu aos apostadores acesso a imagens transmitidas ao vivo em sua sede em Melton Mowbray no início de 2021 em troca de entre £ 100 e £ 200, mas ele rapidamente cancelou quando as pessoas sugeriram isso seria ilegal.)

“Jogadores profissionais não são vistos como pessoas muito legais”, diz McCool. “Eles não sabem que estamos fazendo um trabalho; estamos apenas saindo para tentar ganhar um pouco de dinheiro. Eles não gostam de nós e estão apenas tentando se livrar de nós. É isso que eu acho que é: eles simplesmente não gostam de nós.”

No entanto, nem todos os jogadores profissionais estão a bordo com apostas baseadas em drones. “É frustrante, é a primeira palavra que eu diria”, diz Martin Hughes, um jogador de longa data baseado no nordeste da Inglaterra que é membro do Horseracing Bettors’ Forum, um corpo voluntário de jogadores. “Eu mais ou menos parei de apostar, porque estou tão atrás que é inútil, realmente.”

Orr teme que o desequilíbrio nas informações entre os diferentes apostadores possa levar ao fim do jogo de corridas de cavalos. “Quando não há igualdade de condições, é isso”, diz ele. “Ninguém quer ver isso. Isso afasta muitas pessoas de apostar que normalmente teria uma aposta.”

HÁ AGORA uma batalha acontecendo entre os pilotos de drones e o estabelecimento de corridas de cavalos. McCool pretende continuar enviando drones perto de corridas de cavalos; os organizadores da corrida pretendem continuar tentando detê-lo.

Quando o primeiro dia da reunião Grand National no Aintree Racecourse começou em 8 de abril de 2021, McCool recebeu uma mensagem de um colega sobre um NOTAM – um aviso aos aviadores ou restrição de voo – que havia sido imposto ao hipódromo. A designação foi feita para o fim de semana de corrida para um heliporto temporário para permitir que as pessoas entrem e saiam da área. McCool, evidentemente, tinha pouco caminho para essa explicação. “Essas são as táticas. Eles tentam de tudo, cara”, diz ele. “Tudo, em termos de tática, para tentar nos impedir.” Ele ignorou o NOTAM, que era mais consultivo do que restritivo.

Juntamente com as restrições do espaço aéreo, McCool e seu bando de homens foram repetidamente parados pela polícia enquanto voavam. Além do tempo em Chelmsford, eles nunca foram acusados. Isso teve um impacto sobre ele e sua equipe. “Minha esposa não gosta que eu me meta em encrencas”, diz Peters. “Ela me pediu para fazer outra coisa. Mesmo que não estejamos fazendo nada de errado, a polícia diz que estamos fazendo algo errado e então somos presos e acusados ​​por isso. Ela não quer isso.”

Agora, McCool está tentando manter um passo à frente. Ele afirma estar trabalhando com tecnologias que ajudarão a capturar melhores imagens com mau tempo e testando uma câmera de rastreamento de cavalos, semelhante aos sistemas de câmeras de reconhecimento humano de IA, que ajudariam a monitorar as corridas com mais facilidade. “A única coisa que basicamente pode nos derrotar é a falta de capacidade de obter contas para negociar”, diz ele. “Isso seria o que nos restringiria no futuro.” McCool diz que não joga usando uma conta em seu próprio nome desde 2008 para evitar ser limitado pelas empresas de jogo.

No entanto, a única coisa para a qual ele pode não estar preparado é a nova arma secreta do estabelecimento de corrida: combater fogo com fogo. Os donos das pistas tentaram de tudo para impedir que as pessoas nas pistas tenham uma vantagem de tempo, desde diminuir a velocidade das imagens do curso transmitidas para as telas gigantes para dissuadir os participantes de apontar o telefone para a tela e transmiti-lo ao vivo para outras pessoas, até perseguir os drones. tribunais. Mas uma coisa que eles ainda precisam tentar é acelerar o ritmo em que enviam fotos de volta para casas de apostas e estações de TV.

O Racecourse Media Group (RMG), que administra os direitos de transmissão de 34 hipódromos britânicos, vem trabalhando em um fluxo de imagens de baixa latência dos hipódromos de volta às casas de apostas. Ele conseguiu reduzir a latência de suas transmissões ao vivo para as casas de apostas para pouco menos de um segundo atrás dos eventos em tempo real. “Estamos procurando reduzir essa latência consistentemente para 0,6 segundo em um futuro muito próximo”, diz Seb Vance, diretor de comunicações da RMG. As imagens mais rápidas, diz ele, “negarão a vantagem que alguns, como operadores de drones, tentam buscar nos mercados em execução”.

McCool não está convencido. “Seb Vance pode dizer toda essa bobagem”, diz ele. “Não se trata apenas da latência, mas também do ângulo de filmagem. Se você estiver olhando para uma câmera frontal, terá menos vantagem do que estar de lado.” Ele ressalta que algumas faixas conseguiram chegar a uma latência semelhante e afirma que isso não afetou seus negócios.

Reduzir a latência é algo que os apostadores profissionais gostariam de receber, avalia Hughes, o jogador caduco. “A única maneira de parar os drones é criando seu próprio drone, pelo qual todos podem pagar”, diz ele. “Então ele para todos os outros drones em suas trilhas.”

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